Californio

Californio
Es el elemento número 98 de la tabla periódica, cuyo símbolo es Cf y su masa atómica es 249. Puede obtenerse mediante el bombardeo de partículas alfa al Curio, un elemento químico sintético que se produce artificialmente; fue descubierto en el marco de la investigación del compuesto mencionado anteriormente, realizada en la Universidad de California en 1950, donde se sintetizó por primera vez el Curio. Pertenece al grupo de los actínidos y se considera el segundo compuesto químico de alta densidad (aunque el Einsteinium es el más denso), es decir, la cantidad producida puede ser tan grande que puede verse a simple vista. El nombre pretende ser un homenaje al nombre del Estado de California, al igual que la universidad que lleva el mismo nombre.

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Como hemos visto en varias de nuestras últimas entregas, este elemento fue descubierto conjuntamente por los científicos Stanley G. Thompson, Glenn T. Seaborg, Kenneth Street y Albert Ghiorso en la Universidad de California, Berkeley. La misma serie de investigaciones que hizo posible el descubrimiento de otros actínidos como el berkelio (Bk), el plutonio (Pu), el curio (Cm) y el americio (Am), también hizo posible el descubrimiento del californio (Cf), cuando en 1950 los científicos bombardearon átomos del isótopo 242 Cm con iones de helio (He), utilizando el ciclotrón de 60 pulgadas, obteniendo así el isótopo 244 Cf del californio. Al igual que el berkelio, que lleva el nombre de la ciudad de Berkeley, el californio lleva el nombre del estado de California, donde fue descubierto.

Situado en el grupo de los actínidos y situado, más concretamente, en la segunda mitad de la serie, como metal, el californio es un elemento altamente radiactivo. Es el sexto elemento transuránico sintetizado que, en pequeñas cantidades y en contacto con el aire o la humedad, se oxida rápidamente.

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El californio es un metal trivalente, a temperatura ambiente tiene una estructura hexagonal doble y compacta y, al igual que los actínidos de la segunda mitad del grupo, se caracteriza por tener electrones f, que están retirados o protegidos de los electrones de valencia, lo que lo hace similar a los lantánidos.

Actualmente se conocen 20 isótopos del californio, siendo el 248 Cf el más estable de todos. Obviamente, no es un elemento natural que pueda encontrarse en estado puro; su producción es sintética y artificial, y existen dos métodos de producción. En cualquiera de los dos métodos, es necesaria una reducción del trifluoruro de californio con metal de litio a temperaturas muy altas, y luego se reduce el óxido de californio utilizando diferentes cantidades de metal de torio o metal de lantano. Se cree que en el espacio exterior, el californio podría resultar tras las explosiones estelares de supernovas, algo bastante difícil de confirmar en la realidad.

Otros datos sobre el californio

  • Número atómico: 98
  • Masa atómica: 251 u
  • Símbolo atómico: Cf
  • Punto de fusión: 900 °C
  • Punto de ebullición: 1470 °C

¿Para qué se utiliza el californio?

Al tratarse de un elemento tan radiactivo, el uso del californio conlleva grandes riesgos y consideraciones. Sin embargo, su isótopo 252 C ha resultado ser muy útil como fuente de neutrones, empleándose especialmente en la industria petrolera, en la extracción de la sustancia de los pozos de petróleo. En menor medida, el californio también se utiliza en la extracción de oro (Au) y ampliamente en la investigación científica.

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